Недалеко від Ахтубінська Астраханської області розташоване одне з найбільш насичених сіллю озер в світі — Баскунчак. Тут видобувають 80 % російської солі, а її запасів, за підрахунками вчених, вистачить ще на 4000 років.

В озеро впадає річка Гірка та 25 джерел, з яких лише два — прісні. За добу водотоки приносять в Баскунчак 2,5 тисячі тонн солей. На опущеному у воду предмет за рік виростає 10-сантиметровий шар солі. При площі озера 115 квадратних кілометрів і глибиною до 3 метрів товщина соляних покладів на дні досягає 10-18 метрів. Підземні пласти солі знаходяться на глибині від декількох сотень метрів до 6 кілометрів.

На літр води в озері припадає 300 грамів солі — приблизно стільки ж, скільки в Мертвому морі. Таку перенасичену сіллю воду називають ропою. Лежачи на поверхні ропи, яка виштовхує тіло, і справді можна уявити себе на Мертвому морі. Спекотне астраханське сонце і напівпустельні пейзажі, що оточують озеро, тільки підсилюють схожість з ізраїльським курортом. Однак за хімічним складом води Мертвого моря і Баскунчака розрізняються. У баскунчакской солі практично немає домішок, вона на 98% складається з хлориду натрію. Ванни з баскунчакской ропи і лікувальні сульфідно-мулові грязі використовують при лікуванні величезної кількості захворювань.

У 1884 році для доставки вантажу до Володимирській пристані на Волзі від Баскунчака побудували залізницю протяжністю 76,3 кілометра. На початку 1920-х років працював на промислі інженер Юрій Макаров винайшов і впровадив солесос: агрегат, який переміщався по рейках, подрібнював і всмоктував шматки солі з ропою. Після промивання ропа зливалася назад в озеро, а сіль вантажилася в вагони. Сьогодні на видобутку працює четверте покоління машин — солекомбайны.

Баскунчак — мертве озеро. В його воді можуть жити лише деякі види бактерій. Берега, на перший погляд, теж малопридатні для життя. Насправді ж екосистеми напівпустель багаті і своєрідні. У 1997 році тут був створений Богдинско-Баскунчакский заповідник, який досліджував і охороняв місцеві форми життя.